A maioria de nós concorda que o ciúme não é admirável nem útil, mas isso não torna mais fácil evitar. Quando ouvimos falar da promoção de um colega, das viagens exóticas de um amigo ou do estilo de vida glamoroso de um conhecido, é normal sentir uma ligeira pontada de inveja.

Embora a inveja seja muitas vezes inútil e contraproducente no mundo moderno, ela provavelmente reflete um fato importante sobre nossa natureza humana subjacente. Somos criaturas sociais e frequentemente nos comparamos a outros ao julgar nossos níveis de sucesso e relevância no mundo. Quando os outros são mais bem sucedidos do que nós, sentimos um ataque ao nosso senso de confiança e valor. No extremo, esses sentimentos de inadequação e auto-responsabilização estão intimamente associados à depressão clínica.


Há muitos resultados de soma zero no mundo, em que os sucessos de outras pessoas tiram oportunidades de nós. Por exemplo, pode haver um número limitado de cargos seniores em um negócio, e quando outros os aceitam, eles são oficialmente retirados do conjunto de opções disponíveis para nós. Nesse sentido, é compreensível sentir-se magoado quando outros são bem-sucedidos às nossas custas. Evitamos nos tornar um trampolim que outras pessoas pisarão para chegar à frente, precisamente porque parece tão azedo.

Infelizmente, muitas vezes sobrecarregamos nossas tendências invejosas para situações em que não há concorrência real. As experiências de viagem de um velho amigo não subtraem nossas próprias oportunidades de viagem, por isso, ver suas fotos em uma página de rede social não deve afetar nosso bem-estar pessoal. Infelizmente, muitas vezes caímos na armadilha da inveja mesmo nesses tipos de situações em que faz pouco sentido.

Assim, excluindo os momentos em que a inveja é mal direcionada, seu raciocínio é geralmente claro: comparações sociais e oportunidades limitadas criam um ambiente competitivo onde o ciúme pode florescer. De acordo com essa ideia, temos mais inveja das pessoas que são mais parecidas conosco e das questões mais importantes para nós. Nós secretamente nos ressentimos do sucesso de outras pessoas quando eles lançam uma luz gritante sobre nossas próprias inadequações percebidas.

O que exatamente está acontecendo no cérebro quando sentimos inveja, e existe uma maneira de controlá-lo quando se torna um óbvio desperdício de energia mental?

 

Vamos olhar para o cérebro primeiro. Em um estudo de imagem cerebral, dezenove voluntários leram um cenário sobre um grupo de estudantes com diferentes níveis de habilidade e níveis variáveis ​​de similaridade em características pessoais. Os voluntários tiveram que se imaginar como protagonistas daquela história, comparando-se com diferentes estudantes e avaliando seus sentimentos de inveja.

Como esperado, as pessoas experimentaram mais inveja ao se compararem a alunos com maior habilidade e semelhança mais forte com eles. E quanto mais ciumento eles sentiam, maior o nível de atividade em uma área do cérebro conhecida como córtex cingulado anterior dorsal.
Schadenfreude – uma sensação de prazer associada ao infortúnio de outra pessoa – é uma prima próxima da inveja.

Se a inveja é a experiência desagradável que sentimos quando alguém ganha vantagem sobre nós, então a tristeza é a experiência agradável que sentimos quando voltamos ao nosso nível. Os pesquisadores do estudo de imagens cerebrais acima queriam testar o que aconteceria quando as pessoas sentissem schadenfreude em vez de inveja, então eles introduziram infortúnios em alguns de seus cenários.

Quando as pessoas testemunhavam infortúnios atingindo estudantes invejáveis, áreas do cérebro associadas à recompensa – como o estriado – tornaram-se mais ativas. E, mais uma vez, quanto mais pessoas se sentissem tristes, maior o nível de atividade nessas áreas de recompensa.

Outro grupo de pesquisadores em 2009 adotou uma abordagem um pouco diferente no estudo da inveja e do schadenfreude. Eles queriam testar o impacto de um hormônio social, como a ocitocina, por isso dividiram as pessoas em dois grupos e borrifaram a ocitocina nas narinas de um grupo enquanto pulverizavam um placebo inativo nas narinas do outro grupo.

Todos, então, jogaram um simples jogo de azar em que escolheram uma das três portas de um jogo de computador e ganharam uma quantia de dinheiro escondida atrás daquela porta. Eles participaram deste jogo junto com outro jogador que poderia ganhar mais ou menos do que eles.

Sem surpresa, as pessoas sentiram inveja quando ganharam menos dinheiro do que seu parceiro, e sentiram-se mal quando ganharam mais dinheiro do que seu parceiro. Mas, curiosamente, em comparação com o grupo placebo, as pessoas que tomaram uma dose de ocitocina antes do jogo experimentaram ambas as emoções em um extremo maior – mesmo que o jogo não tivesse nada a ver com habilidade.

A ocitocina não fez diferença para o humor geral quando os ganhos foram semelhantes, sugerindo que seus efeitos eram específicos para emoções interpessoais, que incluem descontentamento com perda social e prazer com ganho social.

Então, entendemos alguns dos mecanismos biológicos envolvidos na inveja, mas como os sentimentos de inveja evoluem com o tempo? O ciúme é mais forte, levando ao sucesso de um concorrente ou imediatamente após o sucesso de um concorrente?

Em um recente estudo de 2019, os pesquisadores realizaram vários experimentos para examinar essa questão. Em seu primeiro experimento, eles simplesmente pediram que as pessoas avaliassem o quanto ficariam com ciúmes se o melhor amigo alcançasse algum resultado desejado. Por exemplo, os experimentadores pediam a cada pessoa que pensasse sobre suas férias de sonho, data ou promoção de emprego, e depois expressavam o quanto se sentiam ciumentos se descobrissem que um amigo havia alcançado esses desejos. As pessoas respondiam a essas perguntas enquanto imaginavam seu estado emocional que levava ao triunfo do amigo ou logo após o triunfo do amigo.

As pessoas julgaram o mesmo evento como mais invejável nos dias que antecederam o evento, comparado a depois do ocorrido. Em outras palavras, a pior de nossa inveja surge nos dias que antecederam o sucesso de um conhecido, e a intensidade logo acaba depois que eles o alcançam.

Mas as pessoas estão apenas lembrando as coisas de maneira diferente de como elas aconteceram? Eles são realmente mais ciumentos antes de um evento invejável, ou eles estão apenas se lembrando erroneamente dessa maneira? Para complementar sua primeira experiência com uma análise mais cotidiana, os pesquisadores também avaliaram os níveis de inveja de cada dia em fevereiro, porque fevereiro é talvez o festival mais invejado de todos: o Dia dos Namorados.

Confirmando os resultados do primeiro experimento, quando as pessoas souberam dos planos emocionantes dos outros no Dia dos Namorados, sentiram mais ciúmes durante os dias que antecederam o dia 14 de fevereiro do que nos dias seguintes. À medida que o Dia dos Namorados se aproximava, sua inveja aumentava, mas esses sentimentos diminuíram rapidamente e voltaram ao normal a partir de 15 de fevereiro.

Em um terceiro conjunto de experimentos, os pesquisadores distinguiram entre inveja maliciosa, que é similar a schadenfreude – “querer rasgar os outros” – e inveja benigna, que é mais auto-motivadora – “inspirada a se levantar”. A inveja benigna é claramente uma mentalidade mais saudável, então sua dinâmica pode diferir da inveja maliciosa?

Os efeitos da inveja maliciosa eram semelhantes aos efeitos de inveja originais: as pessoas se sentiam significativamente mais maliciosas antes de um evento invejável do que depois de um evento invejável. Mas a inveja benigna mostrou algo um pouco diferente: permaneceu alta mesmo depois de um evento ter passado. Talvez possamos considerar isso um golpe de boa sorte. Embora a inveja benigna ainda pareça inveja, é certamente a melhor experiência a ser perdida a longo prazo quando comparada a sua gêmea mal-intencionada.

Os pesquisadores terminaram seu estudo com a pergunta que muitos de nós estão mais interessados: podemos gerenciar estrategicamente nossa inveja? Eles pegaram um grupo de participantes e pediram a eles que pensassem em um evento em sua vida que os fez sentir inveja. Então, eles pediram a alguns dos participantes que imaginassem o avanço rápido de um ano de sua vida para avaliar o evento como se tivesse acontecido no passado. E pediram aos outros participantes que imaginassem retroceder um ano a tempo para avaliar como o evento os faria sentir se fosse em um futuro distante.

Em comparação com as pessoas que impulsionaram mentalmente o evento para o futuro, as pessoas que redirecionaram o evento para o passado expressaram menos inveja, menos estresse e maior satisfação com a vida ao avaliar seus sentimentos atuais. O simples ato de reinterpretar um evento invejável como se já tivesse chegado e partido – mesmo que ainda não tivesse ocorrido na realidade – era um baluarte útil contra o ciúme estressante.
Faz sentido intuitivo que eventos invejáveis ​​no passado nos afetem menos do que invejáveis ​​eventos que sabemos que estão chegando em breve. Afinal, qual é o sentido dos sentimentos feridos depois que suas causas desaparecem na memória? Sentir-se mal depois de um concorrente ter sido promovido ou elogiado não fará muito por nós. Mas sentir-se malicioso antes que isso aconteça pode nos levar a competir um pouco mais para ganhar esse elogio para nós mesmos.

 

Com isso dito, a intenção mal-intencionada raramente é boa para ninguém, por isso, embora seja compreensível, também é algo que devemos evitar. Felizmente, as intenções benignas e a motivação para fazer o melhor permanecem conosco, uma vez que os sentimentos maliciosos e a desgraça desapareçam.

Então, para onde vamos daqui? Primeiro, é útil saber que nossa biologia é voltada para nos fazer sentir inveja da sorte dos outros e gratificada com seus infortúnios. Quanto mais sabemos sobre nossas tendências subjacentes, e quanto mais autoconscientes somos durante momentos de inveja ou de desgraça, melhor podemos lidar com as emoções e transformá-las em uma explosão produtiva de energia.

Segundo, podemos nos acalmar com o conhecimento de que nossos sentimentos maliciosos nunca durarão para sempre, e que eles passarão assim que o evento invejável tiver surgido e desaparecido. O tipo dominante de inveja depois desse ponto será o tipo motivador e não o tipo malicioso.

Finalmente, quando nos encontramos lutando contra o ciúme desagradável, há sempre uma estratégia prática que podemos empregar: imagine o evento como se já tivesse acontecido. Quando mentalmente viajamos para o futuro e olhamos para o temido evento, ficamos menos perturbados pela ruminação invejosa. A inveja e a tristeza sempre serão experiências humanas comuns. Se não podemos sufocá-los, podemos pelo menos aprender a orientá-los.